De Airfryer: hoe een Almeerse uitvinding de wereld veroverde

23 februari 2021 08:55

Bijna iedereen heeft er wel eentje in huis staan, maar bijna niemand weet dat de Philips Airfryer een Almeerse uitvinding is. Fred van der Weij bedacht en ontwikkelde de Airfryer vanuit zijn werkplaats in Almere. Wereldwijd zijn er inmiddels ruim 900 miljoen van verkocht. Een consumentenproduct ontwerpen dat bijna een miljard keer over de toonbank gaat, is een unieke prestatie. Van der Weij is er zelf bescheiden over, maar de cijfers liegen er niet om.

Al vele jaren werkt productontwikkelaar Fred van der Weij in zijn grote werkplaats op de Creative Campus aan de Bolderweg op de Vaart. Een mooie locatie, waar hij de ruimte heeft om te experimenteren met zijn creatieve ideeën. Ook in 2005 was de productontwikkelaar aan het brainstormen, dit naar aanleiding van een verhaal van zijn buurman. "We spraken over het bedenken van een apparaat dat friet kon bakken zonder vet, maar dat wel de smaak had van vers gebakken friet. Ovenfriet bestond al, maar omdat het relatief lang duurt voordat ovenfriet gebakken is, en je het ook nog tussendoor moest omdraaien, was dit niet ideaal. Het kwam de smaak niet ten goede. Ik wilde graag iets voor consumenten bedenken wat een klein apparaat was, met de beste kwaliteit friet. En daarbij ook nog makkelijk in gebruik was én betaalbaar. Een flinke uitdaging, maar ik was ervan overtuigd dat het moest kunnen. Zo is het balletje gaan rollen."

Resultaat

Dat dit apparaat nog niet bestond, betekende niet dat er al niet over nagedacht werd. Grote bedrijven waren, zonder dat de ontwerper het wist, tegelijk met Van der Weij bezig om de heilige graal te ontdekken. Maar het was niet eenvoudig om het perfecte resultaat te bereiken. "Ik heb heel wat moeten proberen, verschillende technieken geprobeerd met hete lucht en met het uiterlijk van de Airfryer. Maar dat is hoe een uitvinding werkt: het gaat nooit in een rechte lijn. Het begon met een simpel model van hout en gaas, pas bij latere modellen kwam daar het losse mandje bij. Daarmee werd de mini-oven nog efficiënter in gebruik. Maar het belangrijkste was altijd: hoe komt de friet eruit, smaakt deze echt goed? Want zonder goede friet zouden we het product nooit kunnen verkopen. Bovendien moest de prijs van de Airfryer zelf ook goed zijn, zodat mensen bereid waren om het product aan te schaffen. "

Philips

Uiteindelijk was Van der Weij tevreden met zijn ontwerp en vond hij zelfs een investeerder die mee wilde werken aan het maken van het prototype in China. Met dit prototype op zak ging de uitvinder de boer op om te kijken of er interesse was in de Airfryer. En dat liep gesmeerd. "Eigenlijk was het direct raak. Philips bleek bijzonder veel interesse te hebben. Temeer omdat ze ook zelf al aan het proberen waren een dergelijk product te ontwikkelen, maar dat was nog niet zo goed gelukt. Mijn ontwerp namen ze dan ook graag over. Een enorm compliment, al wist ik wel dat ik een goed product had gemaakt. Zeker ook omdat je er van alles in kon bakken, niet alleen friet en snacks, maar ook groente en vlees of broodjes. De manier van opwarmen werkt gewoon goed door de hete lucht die snel verspreid wordt in een kleine ruimte. Philips heeft toen een exclusieve licentie op het octrooi genomen en heeft de Airfryer met succes aan de man gebracht."

Creatief

Inmiddels is de Philips Airfryer alweer jaren op de markt en is de verwachting dat over niet al te lange tijd de miljardste Airfryer ergens in de wereld over de toonbank gaat. Hoewel Van der Weij een goede slag heeft geslagen met het product, is stilzitten voor hem geen optie. "Ik blijf een ontwikkelaar, heb altijd ideeën en daar investeer ik ook in. Er zijn altijd wel plannen en probeersels waar ik mee bezig ben. En dat is dan niet één, maar verschillende dingen tegelijk die door elkaar heen lopen. Het blijft een creatief proces. Zo ben ik heel erg geïnteresseerd in producten voor voedsel- of drankenbereiding, maar ook in het bedenken van betere gereedschappen voor bijzondere gebruikers als pottenbakker, zoals te zien is op www.wayswonders.com. Er zit nog genoeg in de pijplijn. Maar ook met de Airfryer ben ik nog niet klaar, want ik weet dat een dergelijk product ook heel interessant kan zijn voor de Horeca. Er wordt al jaren gewerkt aan een heel nieuw concept waarmee dezelfde kwaliteit en snelheid van bereiding bereikt kan worden als met traditioneel frituren, dus wie weet komt er nog een mooi vervolgverhaal."